「寒武紀大爆發」的真正意涵

五億四千三百萬年前,地球上發生了生命演化的大霹靂——幾乎現今所有的動物門,全在一瞬間蜂擁而出。這個物種快速暴增的現象發生在寒武紀初期,稱為寒武紀大爆發,是地球生命史上最戲劇化的事件。

不過,「所有動物門突然演化出現」只是一個簡化的說法,事實上寒武紀大爆發的內涵非常複雜。

一個隱含的問題是:動物的內部身體設計與外部構造,是同時一起演化的嗎?我們可以把問題細分,分別討論動物的外部特徵和內部設計。如果根據動物的外部特徵,寒武紀大爆發之前只有三個動物門的動物物種,但在寒武紀大爆發之後,地球上就有了三十八個動物門,與現今留存的動物門數量相同。所有的動物門都在這次事件中,發展出複雜的硬質外殼,從一模一樣變成各色各樣。

但若從另一個角度來看,其實現生動物的各種內部身體設計,早在寒武紀大爆發前一億二千多萬年至五億多年就已演化完成,隱藏於軟綿綿的蠕蟲體內長達數千萬年。

所以,如果要問寒武紀大爆發發生的原因,或許我們可以換個更精確的問法:為什麼動物會在寒武紀初期,同時演化出堅硬的外部構造?

想要解開寒武紀大爆發的謎團,請見《第一隻眼的誕生》

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